La Chine Lance Fast, Le Plus Grand Radiotélescope Du Monde

La Chine vient d'inaugurer, le dimanche 25 septembre 2016, le plus grand radiotélescope jamais construit sur la planète ! Baptisé FAST et situé dans le sud du pays, ce télescope géant aura notamment pour rôle de rechercher des traces de vie extra-terrestre.

Un projet titanesque

Le plus grand radiotélescope du monde est entré en service le 25 septembre 2016 dans le sud de la Chine, dans une zone rurale de la province du Guizhou.

Baptisé FAST (pour Five-hundred-metre Aperture Spherical Radio Telescope), il présente une ouverture sphérique d'un diamètre de 500 mètres, soit une surface équivalente à 30 terrains de football ! Il est composé de 44.500 panneaux triangulaires.

Sa construction, qui avait commencé en mars 2011, a duré 5 ans et a coûté 1,2 milliard de yuans (165 millions d'euros) à la Chine.

On peut voir sur Twitter une vidéo retraçant la construction de ce téléscope géant :




Ce nouvel équipement surpasse nettement le radiotélescope d'Arecibo, dans l'île de Porto Rico, qui détenait le précédent record mondial avec un diamètre de 305 mètres. 

A quoi servira-t-il ?

Le radiotélescope chinois n'a pas pour seule ambition de devenir le plus grand du genre. Ses dimensions impressionnantes vont aussi lui permettre de collecter des signaux depuis les confins de l'espace, à plusieurs centaines d'années-lumière de distance !

Plusieurs missions vont ainsi pouvoir lui être confiées :
=> rechercher la présence d'hydrogène dans les galaxies lointaines
=> repérer des pulsars faibles (des étoiles à neutron qui tournent très vite sur elles-mêmes et produisent un signal périodique)
=> augmenter les probabilités de trouver des vagues gravitationnelles à basse fréquence
=> chercher la présence de vie extraterrestre.

Le directeur général de la Société chinoise d'astronomie, Wu Xiangping, avait déclaré l'an dernier que le télescope FAST allait "aider à rechercher de la vie intelligente en dehors de notre galaxie".

La Chine dans la course aux étoiles

La Chine montre un intérêt tout particulier pour les programmes spatiaux, puisqu'elle a lancé en septembre 2016 son second laboratoire spatial, Tiangong-2.

Le pays prévoit aussi de construire une station spatiale... pour 2022. En 2018, la Chine lancera le module de base de cette station spatiale. Elle espère aussi envoyer un de ses ressortissants sur la Lune d'ici 2036.

En attendant, elle n'a pas lésiné sur les moyens (financiers et autres) pour mettre en service le plus grand radiotélescope du monde.

Près de 10.000 habitants résidant dans un rayon de cinq kilomètres autour du téléscope ont été déplacés pour éviter les interférences électromagnétiques.

Trois années seront encore nécessaires pour calibrer l'instrument avant qu'il soit parfaitement opérationnel.

Il devrait alors nous aider à mieux comprendre les origines de l'univers et peut-être à détecter des traces de vie dans la galaxie.

Plus d'information :

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