La Comète De Halley : Histoire Et Caractéristiques

La comète de Halley : histoire et caractéristiques

La comète de Halley réapparaît dans le ciel tous les 76 ans environ. Cette comète, plusieurs fois observée au fil des siècles, porte le nom d'Edmond Halley. En 1705, cet astronome anglais a en effet prédit, en s'appuyant sur les théories de son ami Isaac Newton, le retour de la comète vers 1759.

Une comète parmi tant d'autres

Les apparitions de la comète de Halley dans le ciel ont été répertoriées par des astronomes aux quatre coins de la planète depuis des siècles. On sait notamment grâce à la célèbre tapisserie de Bayeux qu'elle a été observée en l'an 1066 par l'armée de Guillaume le Conquérant.

Mais c'est seulement depuis son dernier passage, en 1986, qu'on en sait plus sur elle, grâce à la sonde Giotto. Giotto s'est approché à 600 km du noyau de la comète pour le photographier.

Cette mission, une première dans l'histoire de l'astronomie, a permis d'observer un noyau en forme de cacahuète mesurant 16 x 8 x 7 km mais aussi deux gros geysers de gaz qui alimentaient la chevelure et la queue de la comète.

A noter : en astronomie, les comètes sont de petits corps célestes dont le noyau est composé d'un mélange de glace et de grains de poussières. Lorsque leur orbite les amène à proximité du Soleil, un mécanisme de sublimation se produit et leur noyau s'entoure d'une fine atmosphère brillante de gaz et de poussières, appelée "chevelure" ou "coma". Cette dernière est souvent prolongée de deux traînées lumineuses (ou plus), elles aussi composées de gaz et de poussières : ce sont les queues de la comète.

La prévision d'Edmond Halley

Edmond Halley (1656-1742) est un scientifique anglais qui s'est intéressé à de nombreux sujets au cours de sa vie. En 1676, à seulement 21 ans, il s’est embarqué pour l’île Sainte-Hélène afin d’y dresser la première carte du ciel austral.

Lors de ses voyages, il a réalisé une foule d'observations scientifiques et d'expérimentations. En 1690, il a par exemple mis au point une cloche de plongée, alimentée en air par des barils lestés, et a réussi à rester sous l'eau avec cinq autres compagnons pendant plus d'une heure et demie. Il est également l'auteur de la première carte météorologique, ancêtre de celles encore utilisées aujourd'hui dans le bulletin météo à la télévision.

Mais la plupart des gens connaissent son nom grâce à la comète de Halley et pensent qu'il l'a découverte... Or, ce n'est pas le cas ! En 1705, Edmond Halley annonça que les comètes observées en 1531, 1607 et 1682 n'étaient en fait qu'une seule et même comète et qu'elle allait réapparaître dans le ciel vers 1759.

Cette prédiction, qu'il avait faite grâce aux lois de la gravitation de son ami Isaac Newton, s'avèra exacte. La comète revint effectivement en 1758 avec quelques mois d'avance et fut baptisée "comète de Halley" en son honneur. Mais à ce moment là, ni Halley ni Newton n'étaient encore en vie pour assister à l'événement.

A quand son prochain passage ?

Edmond Halley a découvert que la période orbitale de la comète de Halley est d'environ 76 ans. Cependant, on ne peut pas calculer la date de son prochain passage en ajoutant simplement 76 à 1986. En effet, l'influence gravitationnelle des planètes du système solaire modifie la période orbitale de la comète.

Pour assister à son retour, il faudra être patient ! Les astronomes estiment que cette comète reviendra à proximité de la Terre en 2061. Elle sera alors visible plusieurs semaines d'affilée.

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