L'insuline : Histoire D'une Découverte

L'insuline : histoire d'une découverte

Médicament indispensable pour les personnes atteintes d’un diabète de type 1, l’insuline a été utilisée pour la première fois comme traitement du diabète en 1921. Nous vous proposons de découvrir l’histoire de cette importante découverte médicale.

Qu'est-ce que l'insuline ?

L'insuline est une hormone sécrétée par le pancréas. Elle a notamment pour fonction de favoriser la consommation du glucose par les cellules.

C’est pourquoi elle est couramment utilisée sous forme d’injections dans le traitement du diabète de type 1 (dit "insulino-dépendant") ou de type 2.

A noter : cette substance est appelée "insuline" (du latin insula : île) car elle est extraite de certaines cellules du pancréas, les îlots de Langerhans.

La découverte de l'insuline

A partir du début du XXe siècle, les recherches d’un traitement contre le diabète s’orientent vers la préparation d’un extrait pancréatique utilisable chez l’homme.

En 1921, le professeur roumain Nicolas Paulesco mène des expériences sur un chien rendu diabétique. Il démontre que l’injection intra-veineuse d’un extrait pancréatique provoque une diminution de l’hyperglycémie et parfois même une hypoglycémie. En raison des effets secondaires, il ne fait pas d’essai chez l’homme.
La même année, Charles Gardin découvre qu’un extrait pancréatique de porc, administré par voie veineuse à six sujets humains, dont quatre diabétiques, fait baisser la glycémie.

Les extraits les plus efficaces sont finalement obtenus au cours de l'été 1921 à Toronto par Frederick Grant Banting avec l'aide de Charles Best un étudiant en médecine et de J. B. Collip, un chimiste, dans le laboratoire de James Richard MacLeod.

L’insuline ainsi obtenue est utilisée pour la première fois comme médicament hypoglycémiant en 1923. La même année, Banting et MacLeod reçoivent le Prix Nobel de physiologie et de médecine pour leurs travaux.

Les avancées ultérieures

La découverte de l’insuline a révolutionné le traitement du diabète.
Il a toutefois fallu attendre 1955 pour que le biochimiste anglais Frédérick Sanger décrive la structure chimique de cette protéine. Elle a d’ailleurs été la première protéine dont on détermina entièrement la structure.

Les chercheurs ont alors compris qu’il existait des différences entre l’insuline humaine et les insulines animales (porcine notamment) jusqu’alors utilisées comme traitement.

Frederick Sanger a reçu le Prix Nobel de Chimie en 1958 pour cette découverte.
La synthèse chimique de l’insuline a été réalisée pour la première fois en 1965.

A noter : Frederick Sanger est la seule personne à avoir reçu le Prix Nobel de Chimie à deux reprises, la deuxième fois en 1980 pour ses travaux sur les séquences des bases de l'ADN.

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