Le Changement Climatique Et Les Futures épidémies

le changement climatique et les futures épidémiesImage ©Gerd Altmann

Les scientifiques observent depuis des décennies que le changement climatique modifie le mode de propagation des maladies

Les liens entre réchauffement climatique et développement de maladies

Une souche de coronavirus jusque-là inconnue fait la une des journaux ces dernières semaines et a alarme les responsables de la santé publique par sa propagation rapide et sa nature virulente.
Mais ce n'est vraiment pas une surprise pour les scientifiques qui étudient les maladies infectieuses: ce n'est qu'un des nombreux agents pathogènes qui ont le potentiel d'atteindre le statut calamiteux.

On n'a aucune preuve que le changement climatique a déclenché ce virus particulier pour passer des animaux aux humains à ce moment particulier, ou qu'une planète plus chaude l'a aidé à se propager. Cela dit, il est assez clair que, d'une manière générale, le changement climatique est susceptible d'entraîner une augmentation des futures épidémies causées par des virus et d'autres agents pathogènes.
Les scientifiques qui étudient depuis des décennies l'impact du changement climatique sur la façon dont les maladies se propagent, mais, à mesure que la planète se réchauffe, ces hypothèses sont testées et les scientifiques apprennent en temps réel.
Il existe de nombreux liens entre le changement climatique et les maladies infectieuses, mais concentrons nous sur un domaine de connaissance particulièrement nouveau et préoccupant:

Comment l'augmentation des températures rend notre système immunitaire naturel moins efficace.

Nos corps sont des machines incroyables pour combattre les maladies. Une adaptation va très loin: notre température corporelle chaude peut à elle seule arrêter toutes sortes d'invasions indésirables. Lorsqu'un agent pathogène pénètre dans notre corps, nous avons souvent de la fièvre, ce qui nous réchauffe encore plus pour combattre les maladies.
Les fièvres stimulent le système immunitaire et, idéalement, la chaleur crée un environnement où il est difficile pour les agents pathogènes de survivre.

Mais, comme les agents pathogènes sont exposés à des températures progressivement plus chaudes dans le monde naturel, ils deviennent mieux équipés pour survivre à la température élevée à l'intérieur du corps humain.
«Chaque fois que nous avons une journée très chaude, nous organisons un événement de sélection», explique Arturo Casadevall, professeur de microbiologie et d'immunologie à la Bloomberg School of Public Health de l'Université Johns Hopkins. Les agents pathogènes qui survivent et se reproduisent sont mieux adaptés aux températures plus élevées, y compris celles de notre corps. Et, avec cela, l'un des principaux mécanismes de défense de notre corps diminue en efficacité.

Température corporelle et système immunitaire

Ce n'est pas une préoccupation théorique et lointaine. L'année dernière, Casadevall et ses collègues ont documenté dans le journal mBio comment Candida auris (un champignon qui pénètre dans la circulation sanguine, conduisant à une gamme de maladies) est apparu simultanément chez des patients dans trois endroits isolés différents - Asie du Sud, Venezuela et Afrique du Sud - entre 2012 et 2015.
Dans notre monde globalisé, les maladies sont souvent transportées par des porteurs humains qui montent à bord des avions, mais dans ce cas, les scientifiques ont conclu que des conditions climatiques changeantes similaires dans chacun de ces endroits étaient probablement à l'origine du développement simultané.
Il est difficile de dire à quel point cet effet pourrait être répandu, dit Casadevall, mais il n'y a aucune raison de penser qu'il serait limité à des champignons comme Candida auris.

La souche de coronavirus qui se propage maintenant est différente de Candida pour de nombreuses raisons, mais son vecteur animal probable - les chauves-souris - fournit un exemple intéressant de la façon dont les températures sont liées à la propagation des maladies infectieuses.
Comme les humains, les chauves-souris sont des mammifères qui maintiennent une température corporelle chaude et les protègent des maladies. Mais alors que notre température corporelle se situe autour de 36,6 ° C et augmente de quelques degrés lorsque nous sommes malades, la température corporelle des chauves-souris peut régulièrement atteindre 40,5 °C. Cela signifie qu'elles peuvent transporter toute une série d'agents pathogènes sans en souffrir.
Dans un avenir proche, alors que les températures mondiales augmentent, les chauves-souris continueront d'être protégées par la chaleur de leur corps, tandis que les agents pathogènes qu'elles transportent sont mieux en mesure de nous nuire.

Pendant des décennies, les scientifiques ont reconnu que le changement climatique entraînerait une série de conséquences pour la santé publique. Un rapport de 1992 de la National Academy of Sciences, par exemple, a cité un certain nombre de façons dont le changement climatique pourrait conduire à la propagation de maladies infectieuses et a décrit le manque de ressources consacrées à l'étude de l'impact du changement climatique sur la maladie comme «perturbant».
Quatre ans plus tard, un article largement cité dans le Journal of the American Medical Associationa averti que le changement climatique pourrait augmenter la propagation de tout, de la malnutrition au paludisme, et a appelé à une étude concertée entre médecins, climatologues et spécialistes des sciences sociales.
La même année, l'Organisation mondiale de la santé a publié un tome de 300 pages sur le sujet, examinant une multitude de liens entre le climat et la santé, mais notant en même temps que les liens sont «complexes et multifactoriels».
Nous en savons plus aujourd'hui qu'auparavant, mais il y a encore beaucoup de choses que nous ne savons pas.
Lorsque le pergélisol arctique fondra, quels pathogènes enfouis depuis des millénaires seront libérés dans l'atmosphère - et pouvons-nous les combattre?
Qu'est-ce que la perte de communautés, de pays et de modes de vie entiers fera à la psyché humaine?
Jusqu'où iront les moustiques porteurs de maladies actuellement isolés sous les tropiques alors que leur aire de répartition se déplace?

Les scientifiques se bousculent pour trouver des réponses à ces questions et à bien d'autres «inconnues connues», mais de nombreuses inconnues demeurent sans aucun doute - et, à certains égards, c'est ce qui est le plus terrifiant.

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